Mladi, daroviti i crni

Hip na novom Aretha Franklin album bi nas naveo da vjerujemo da je ovo njezino najbolje djelo od šezdesetih, kada ju je niz sada već klasičnih albuma s Jerryjem Wexlerom i Arifom Mardinom uspostavio kao definitivnu žensku soul pjevačicu. Čak i biografiju za tisak koja je pratila Tko zumira koga? tvrdi da su ploču 'kritičari pozdravili kao jedan od istinskih značajnih albuma [Franklinove] karijere.' Kritičar koji nije konzultiran u ovoj anketi prije objavljivanja prirodno je pomalo skeptičan, pogotovo jer je Arethina karijera već jednom nedavno oživljena pod brigom pune ljubavi Luthera Vandrossa. Na Skoči na to , Vandross je ponovno uhvatio duh Arethinog ranog rada - njegovu živahnost, sigurnost i emocionalni učinak - održavajući stvari jednostavnima (ali prilično sofisticiranima) i pronalazeći zajedničku osnovu instinkta i inspiracije. Ali to se tlo nije pokazalo previše čvrstim kada je u pitanju daljnja suradnja: Napravi to ispravno nikada nije stvarno kliknuo, a bez trzajućeg singla kao što je 'Jump to It', činilo se da i pjevač i producent prolaze svojim profesionalnim pokretima.

Narada Michael Walden, koji je imao respektabilnu, široku ali uglavnom beznačajnu karijeru izvođača i producenta, teško da bi se činio čovjekom koji bi ponovno ubacio Arethu Franklin u visoku brzinu. Njegov eklektičan pristup na zumiranje , gdje svaka pjesma ima potpuno drugačiji dojam, isprva zvuči nesigurno i uznemireno, pogotovo nakon Vandrossovih iznimno samouvjerenih, ujednačenih produkcija visokog sjaja. A nečije nade baš i nije pobudio prvi singl s albuma, 'Freeway of Love', prekalkulirana pop pjesma koja se jako trudi za funky zapuštenost i završava s puno više bljeska nego osjećaja. Aretha se ovdje očito zabavlja - ona zvuči aluzije i krstarenja, od vrha prema dolje, kroz seksualnu metaforu svog ružičastog Cadillaca ('Provozaj se mojim strojem'). Ali 'Freeway' nikada ne ispunjava svoje obećanje o 'produženom bacanju'. Kao i taj automobil, privlači pozornost, ali je pomalo ljepljiv.



S 'Freeway' kao uvodnom verzijom, Tko zumira koga? mogao zapasti u slijepu ulicu, ali Walden i Franklin uvijek iznova mijenjaju stvari - ovo je album pun neočekivanih poteza - i iz gotovo svakog kuta, Aretha je na vrhuncu svoje forme. Dvije od najzadovoljavajućih pjesama producirala je sama Franklin, s kontrolom i jasnoćom na koje bi Wexler i Mardin trebali biti ponosni. “Sweet Bitter Love”, koju je Aretha prvi put snimila prije dvadeset godina za Columbiju, ovdje ima intenzitet gospela. Nasuprot suptilno ucrtanoj pjesmi, Franklinov vokal je odmjeren i promišljen na početku, ali pulsira jedva obuzdanim emocijama. Dok se Aretha oslobađa, svaki redak ispunjava bolom i žaljenjem, razvlačeći ili mucajući riječi, vičući, a zatim stišavajući svoje osjećaje. Ono što je ovdje otkriveno nije ništa u usporedbi s onim što je zadržano, a ova bolna suzdržanost daje 'Sweet Bitter Love' veći utjecaj u pet minuta nego što većina ljudi dobije u cijelom albumu. Druga Franklinova produkcija, “Integrity” (koju je također napisala), daje svjetliju notu s drskim ažuriranjem na temu “Respect”. Još uvijek u potrazi za dobrim muškarcem, Aretha se ne boji narugati mu se kratkom lekcijom o trenutnim 'ženskim prioritetima', a zatim ga upitati: 'Činiš li da se osjećaš nesigurno?' Hladna i lukava, njezina glasa uglačanog do toplog, zrnastog hrapavog glasa, Aretha prolazi kroz ovu duhovitu ljubavnu pjesmu (i njezin iskričavi, neoklasični aranžman) pod potpunom kontrolom.

I to je Franklinov stav u cijeloj većini Tko zumira koga? : čak i u ljubavi, ona je žena neovisna, snažna i mudra. Najočiglednija izjava ovog stava je “Sisters Are Doin’ It for Themsels” koju je producirao Dave Stewart, duet s Annie Lennox koji se već nalazi na novom albumu Eurythmicsa. Ako je poruka ovdje pomalo jednostavna, a elektronika oštra, gotovo trzajna pored Waldenovih nijansiranih produkcija, Lennox i Franklin su opojna kombinacija, i oni pretvaraju 'Sisters' u rock i soul slavlje. Dvije najprivlačnije pjesme na albumu vode ovaj novi stav u manje retoričkim smjerovima. 'Još jedna noć', najsnažnija plesna pjesma, pucketa od teško stečenog samopouzdanja žene koja je odlučila ostaviti staru ljubav iza sebe i nastaviti sama. Aretha zna da se previše buni - u njezinu se glasu osjeća tjeskoba, ljutnja kad pjeva: 'Neću biti usamljena... Uspjet ću” - ali njezin radosni prkos na kraju pobjeđuje i ona se šepuri u noć naricajući. Još uvijek na plesnom podiju, Franklin upada u naslovni dio s jivey snagom, napadajući tipa prije nego što on nju. Nazivajući sebe 'iskusnom djevojkom/Ničijom budalom', Aretha s užitkom okreće ploču. Možete je vidjeti kako poskakuje u krugovima oko svog ulova, zadirkujući ga dok se ne navuče, a Walden orkestrira ovaj moderni ples parenja kao lagano isprekidano klizanje.

Aretha je još pohlepnija u drugoj pjesmi I'm-gonna-make-you-mine s albuma, komičnoj karipskoj izmišljotini pod nazivom “Ain't Nobody Ever Loved You” koja više duguje pjesmi Lionela Richieja “All Night Long (All Night) ” nego bilo kakvom otočkom utjecaju. Nakon ovog tropskog izbacivanja — što je najbliže ljepoti — još dvije pjesme čine album: “Push,” naklon rock crossoveru koji sadrži ok duet s Peterom Wolfom (tko je ikada zaključio da je ovaj čovjek uzor bijelog soula?) i gorući gitaristički solo Carlosa Santane; i “Until You Say You Love Me,” sveobuhvatna pjesma povrijeđene ljubavlju postavljena na svjetlucavu grind pjesmu (koja je gotovo prinčevska) i otpjevana s hrapavom intimnošću.

Iako Tko zumira koga? nikad se sasvim ne objedini kao album, Waldenov ambiciozni eklekticizam funkcionira dio po dio uz nekoliko iznimaka, i zapanjujuće, pompa je gotovo opravdana: ovo je neka od najboljih djela Arethe Franklin od šezdesetih. Očito je primjer Tine Turner djelovao kao poticaj i inspiracija, a oštrica bogate drskosti u Arethinim izvedbama čini se potaknuta Turnerinim električnim pogonom. Svakako, Franklin zaslužuje onu vrstu širokog priznanja (tj. veliki pop uspjeh) kakvo je Turner konačno dobio, ali zumiranje čini se toliko željnim pokrivanja svih kutova da raspršuje Arethinu energiju umjesto da je fokusira. Ipak, Franklin briše kroz ovu stilsku mešavinu s više vatre i žara nego što je to pokazala godinama. Čak i ako ovo nije njezino otkriće u crossoveru, ovdje ima dovoljno vokalne briljantnosti da zapanji svakog slušatelja u dometu.